一个几乎和一分钱一样轻的乒乓球拯救了沃利-格林。它把他送到了中国、日本和朝鲜。它把他带到了香港的一家夜总会,在一片戏剧性的烟雾和炫目的灯光中,一张台球桌被从地板上拔了下来,悬挂在半空中,为一场乒乓球表演赛让路。

一个乒乓球把格林从布鲁克林的公共住房项目带到了曼哈顿中城。在第50街的一个娱乐厅里,作为一个对这项运动嗤之以鼻的高中生–他常想,这甚至是一项运动吗,这种脆皮球和球拍之间的相互作用–他与一些城市的佼佼者,来自圭亚那和中国、以色列和牙买加的新晋美国人打球。他变成了职业选手,《侠盗猎车手》系列视频游戏的制造商Rockstar Games是他的赞助商。他在世界各地巡回演出。

“不开玩笑,”格林说。”如果不是因为乒乓球,我现在已经死了或者在监狱里了。”

今天,41岁的格林在全国各地的大学和健康疗养院发表鼓舞人心的演讲。上个月,他在TEDx演讲中鼓励年轻人要坚持不懈。6月,他将在布鲁克林的一所特许学校发表毕业演讲。他试着参加了由退役篮球明星德怀恩-韦德主持的电视游戏节目《魔方》,与一位出生在多哥的乒乓球运动员合作。他在一家乒乓球社交俱乐部授课,该俱乐部是华尔街交易员和其他能够负担得起每小时49美元的乒乓球课程和15美元鸡尾酒的人的领域。

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在这一流行病鼓励各国向内转,允许仇外心理和偏见盛行的时候,格林正在利用乒乓球来寻找共同点。

格林在东京说唱过,在北京跳过嘻哈舞,在以色列做过教练。他喜欢用他的iPhone作为球拍。

在这一流行病鼓励各国向内转,让仇外心理和偏见盛行的时候,他用9英尺长、5英尺宽的乒乓球桌作为共同点。

格林是美国人,这使他在国际乒乓球赛场上成为一个异类,而黑人则更加稀少。亚洲人在全球乒乓球运动的上层占据了主导地位,最引人注目的是中国选手。他已经看到了针对周围的种族主义。

当冠状病毒从中国蔓延并在美国引发致命的反亚裔暴力时,格林在TikTok上要求美国人做得更好。他为出生于加州的自由滑雪运动员顾秀莲辩护,她在北京奥运会上为中国赢得三块奖牌时,引起了一些美国人的批评。

“他说:”这太愚蠢了,骚扰别人选择国籍,而他们两者都是。

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41岁的格林在全国各地的大学和健康疗养院发表鼓舞人心的演讲.Credit.Ysa Pérez for The New York Times
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他说,他喜欢乒乓球带来的冒险精神和友情。

格林的妻子是日本人,他说他很自豪他们的儿子是他所说的 “两个人”。乒乓球运动员中不乏在整个职业生涯中效忠于国家的人,例如,从中国到澳大利亚或巴西,或从德国到斯洛伐克。

他说,乒乓球曾经把中国和美国联系在一起。1971年,一支美国乒乓球队来到北京,这是自1949年中国共产主义革命以来第一个去的美国代表团。这一努力被称为 “乒乓外交”,为恢复双边关系铺平了道路。当他在2015年参加朝鲜的平壤公开赛时,同样的冒险和友情精神激励着格林。

这也是让他日复一日地回到曼哈顿中城的布莱恩特公园的原因,在那里,树荫下的两张桌子在文化和收入的民主化混杂中举办着皮球游戏。在一个下午的几个小时内,这些桌子吸引了一个不穿衣服的演员,一个正在午休的日本书店雇员,一个穿着凉鞋的退休人员,一个博士生,一个在婴儿车里睡着的孩子的母亲,以及密尔沃基雄鹿队主教练的弟弟。

“这是爱的运动,”格林说。”你非常想赢,但你在那里是因为你爱它。你爱乒乓球。”

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2001年,格林成为职业选手并开始参加国际比赛。

一片草坪,是最近美化工作的一部分,正在被污垢和灰尘侵蚀。在附近的一个操场上,滑梯的末端被腐蚀得一塌糊涂,攀登穹顶的连接处也被锈蚀了。没有人玩。